FOTO: Shannon Stapleton, Reuters

Fra klokker til kokain: Slik gikk fortidens Amazon konkurs

Sears, butikken som har alt, ser ut til å være konkurs. Et katalog-selskap som på mange måter var fortidens Amazon. Det som en gang var USAs største varehus stirrer nå inn i avgrunnen.
Publisert: 15.10.2018  Oppdatert: 08.01.2019

Den amerikanske varehuskjeden Sears, som i over ett århundre har gått i bresjen for å «selge alt til alle», søkte i oktober søkt om konkursbeskyttelse. I starten av 2019 ser det hele ut til å være over for den tidligere giganten.

Selskapet har for lengst gitt opp rollen som ledestjerne innen detaljhandel. Det er storaktører som Walmart, Home Depot og ikke minst Amazon som har tatt over markedet.

Hedgefondforvalter, Edward S. Lampert, har styrt Sears-skuten de siste ti årene. Han har solgt unna flere av selskapets verdifulle eiendommer og merkevarer, samtidig som han har mislyktes i å utvikle en strategi for å tiltrekke seg kunder som i økende grad foretrekker netthandel.

Resultatet har vært en langsom og smertefull nedgang. For ti år siden hadde selskapet 302.000 ansatte. I dag er arbeidsstokken nede i 68.000 ansatte i henholdsvis Sears og Kmart, som Lampert også leder.

Nå vil varehuskjeden benytte seg av den såkalte chapter 11-konkursbehandlingen for å kutte gjeldsforpliktelsene og holde butikkene åpne.

Les også:
Alt du må vite om Chapter 11

– Trist dag

Som en del av konkursplanen vil Sears motta et lån på mer enn 500 millioner dollar for å kunne fylle hyllene og betale de ansatte, sier kilder med kjennskap til saken. Selskapet skal også å stenge omkring 150 butikker for å redusere kostnadene.

– Det er en trist dag for amerikansk varehandel. Det er flere generasjoner som har vokst opp med Sears som nå plutselig er ute av dansen. Når det kommer til varehandel, handler alt om fornyelse. Men Sears sluttet å fornye seg, sier Craig Johnson, leder for konsulentfirmaet for detaljhandel, Customer Growth Partners.

Sears het opprinnelig Roebuck & Co., og ble grunnlagt i 1886, rett etter borgerkrigen i USA. Det var da et katalog-selskap som solgte det siste innen kjoler, leketøy, modul-hus – ja, til og med gravsteiner. I storhetstiden på begynnelsen av 1900-tallet da utsalgene begynte å spre seg rundt om i landet, var firmaet et utstillingsvindu for det siste innen vaskemaskiner, vinterdekk og møbler.

I nyere tid, har Sears blitt mer kjent for å utmerke seg for noe annet; Lamperts finansielle krumspring. Han har overført utallige verdier fra varehuskjeden til forskjellige selskaper hans eget hedgefond investerer i.

Mens mange av disse selskapene har blomstret, har Sears blitt dratt mot konkursens rand.

Tapssluk

I løpet av de siste fem årene har selskapet tapt omkring 5,8 milliarder dollar. I løpet av de siste ti årene har mer enn 1.000 butikker blitt stengt. Flere av de gjenværende 700 butikkene, har stadig opphørssalg og tomme hyller.

Sears er fortsatt trekkplasteret ved hundrevis av kjøpesentre i hele USA, og nedgangen har ført til færre tilreisende kunder. Med sin lave likviditet, hadde selskapet en gjeldsforpliktelse på 134 millioner dollar som utløper mandag. I september lød den samlede gjelden på 5,6 milliarder dollar.

Denne helgen har det, ifølge kildene, vært forhandlinger med kreditorer om nye lånebetingelser på over 500 millioner dollar.

DOWNTOWN:
DOWNTOWN:  Et Sears-varehus i Houston tatt i 1959. Mandag søkte selskapet om såkalt Chapter 11-konkursbeskyttelse. FOTO: Foto:, AP

Fra klokker til kokain

Ingen andre varehusgiganter har holdt ut så lenge, eller spilt en så stor rolle i amerikanernes hverdag som Sears. Selskapet begynte med å selge klokker til jernbanebransjen i 1886, og utviklet seg raskt til å bli et gedigent postordrefirma som solgte alt fra klær, verktøy, sko – og på et tidspunkt kokain og opium – via kataloger som var på opp mot 1000 sider.

På mange måter var Sears Roebuck datidens Amazon. Selskapet sendte varer i posten for å nå ut til de fjerneste stedene i den voksende nasjonen. Alt foregikk ut ifra det nærmere 280.000 kvadratmeter store varelageret i Chicago.

Etter andre verdenskrig ble Sears leverandøren til den voksende middelklassen. Familier kom for å ta portretter av barna, for å legge om dekk, skifte olje på bilene og for å kjøpe kjøleskap.

– Sears var stedet du gikk for å handle. De solgt alle de grunnleggende produkter som kundene trengte, sier Barbara E. Kahn, ekspert på detaljhandel og professor i markedsføring ved Wharton School University of Pennsylvania.

GIGANT:
GIGANT:  Sears har vært USAs største varehus. Det startet med katalogordre og har vært ryggraden i mange av USAs kjøpesentre i årevis. Her fra et varehus i Chicago i 1964. FOTO: Foto: Lo, AP

Folkets selskap

På 60- og 70-tallet delte Sears suksessen med alle ansatte på alle nivå. Både kassabetjening, vaktmestre og ledere fikk sin del av fortjenesten, samt fordelaktig kjøp av den stadig stigende aksjen.

Så mange som 100.000 tidligere Sears-ansatte mottar fortsatt penger fra selskapets pensjonsfond. Disse utbetalingene forventes å forbli urørte i konkursbehandlingen. Myndighetene kom med pålegg mot Lampert om å sprøyte inn penger i pensjonsfondet da de så hvordan selskapet blødde penger samtidig som eiendeler ble solgt. De andre fordelene, som livsforsikring, står imidlertid i fare.

På 90-tallet strevde Sears med å finne sin plass. Stadig flere Walmart-butikker dukket opp på kjøpesentrene i hele USA. Home Depot tok en stadig større markedsandel av elektriske artikler og elektroverktøy. Men Sears hadde verdifulle merkevarer som Kenmore, Diehard og Lands End. Dessuten hadde de utsalg med førsteklasses beliggenhet.

SYNDEBUKK:
SYNDEBUKK:  Edward Lampert har blitt syndebukken etter Sears-kollapsen. Han tok over selskapet for rundt ti år siden, men klarte aldri å omstille Sears til en digital alder. Han har nå gått av som toppsjef, men er fortsatt storeier av selskapet.  FOTO: Foto: Gregory Bull, AP

Drastisk endring

Ting endret seg drastisk da Lampert inntok sjefsstolen.

Lampert er hedgefondforvalter med bakgrunn fra Goldman Sachs. Han hadde liten erfaring fra varehandel-bransjen da han tok over Kmart etter konkursen i 2003. Ett år senere kjøpte han Sears. Styrerommet ble fylt av andre rike investorer, deriblant USAs nåværende finansminister Steven Mnuchin, som var romkameraten til Lampert på Yale University.

Lampert sier at strategien hans var å styre selskapet vekk fra «mur og mørtel» og over i den digitale tidsalderen. Planen hans var å stenge butikker og selge unna eiendom for å reinvestere. Selskapet kom aldri på rett spor.

Sears forblir et børsnotert selskap, men selv om Lambert nå går av som toppsjef i selskapet, utøver han stor kontroll. Hedgefondet hans, ESL Investement, er den største aksjonæren og den største kreditoren. Han eier personlig rundt 31 prosent av aksjene i Sears.

Lambert iverksatte en rekke avtaler som genererte penger for Sears på kort sikt. Samtidig strippet han selskapet for en rekke verdier og solgte dem ofte til et selskap han selv har interesser i. Sears-aksjen, som toppet seg i 2007 med 120 dollar, sto ved børsdagens slutt på fredag i 40,7 cents.